El CEO de Astec Industries explica cómo mantiene a su compañía a la cabeza en América Latina

Valores fundamentales, una innovación constante y cuidar del clientes son los valores fundamentales para Ben Brock, CEO y presidente of Astec Industries. ¿Cómo mantiene a su compañía a la cabeza en Latinoamérica y cuál es su visión del futuro?

Ben Brock CEO de Astec Industries
Para Ben Brock, CEO de Astec Industries, el mercado de pavimentación con asfalto ofrece enormes oportunidades para el asfalto reciclado en la actualidad y está convencido del futuro de los materiales alternativos.

Si le piden a Ben Brock que explique cómo Astec Industries ha conseguido hacer las cosas bien durante tanto tiempo, ni siquiera hará una pausa para recuperar el aliento. “Eso es fácil, gracias al buen doctor. El siempre me decía: haz un buen trabajo y ten cuidado del cliente,  que es exactamente lo que hacemos“. El médico en cuestión no era médico sino su padre y fundador de la empresa, el Dr. J. Don Brock, fallecido el año pasado después de haber construido un negocio de billones de dólares en NASDAQ (la bolsa de valores de Nueva York) desde cero, registrar al menos 100 patentes en el camino y crear más de 4.000 puestos de trabajo en todo el mundo.

Buen panorama actual

Nos damos cuenta rápidamente de que es un caso típido de “tal palo, tal astilla”. Como CEO y presidente, Ben está determinado a que la empresa continúe enfocada en desarrollar constantemente nuevos productos y mejorar sin descanso sus niveles de servicio. También está trabajando duro para asegurar que Astec Industries se beneficia de una economía estadounidense que está saliendo de la peor crisis económica que se recuerda.

“La economía privada estadounidense para nuestros clientes en el negocio de la infraestructura ha mejorado durante los últimos dos años”, dijo Brock, “y hemos sido capaces de sacar provecho de sus necesidades de equipos, especialmente en el mercado de equipamiento comercial más pequeño. También hemos sido capaces de conseguir fuertes ventas de equipos de agregados en los últimos años en los segmentos de trituración en el sitio y demolición“.

El negocio de las empresas privadas va muy bien, por supuesto, pero son los gobiernos nacionales y locales quienes impulsan la velocidad de los grandes proyectos de infraestructura. Brock también ve señales aquí, lo cual no es menos importante debido a la nueva Ley Federal Estadounidense de Carreteras de cinco años  que “abrirá una  actividad de bienes de capital más grande en nuestro grupo de infraestructura. Combinen estos desarrollos con nuestra diversificación en la producción de plantas de pellets de madera en los últimos años y nos beneficiamos de una buena sincronización, productos y unas empresas bien situadas“.

Los analistas financieros, como Capital Cube y The Street, están de acuerdo con él, preparando regularmente informes para inversionistas con etiquetas recomendadas de compra y sonidos grandilocuentes como “teniendo en cuenta los pares, rentabilidad relativa durante el último año y el último mes sugieren una posición de liderazgo. Astec Industries Inc actualmente cotiza a una mayor proporción precio/valor contable (1,43) que la mediana de sus pares (1,06). El mercado espera que Astec crezca más rápido que sus pares y que la empresa mejore su actual ROE (retorno de la inversión, en inglés). Astec tiene un exitoso modelo operativo con márgenes de beneficio neto relativamente altos y revaloración de activos. La evolución anual en los ingresos y las ganancias de la compañía es mejor que la media entre su grupo de referencia. En los últimos cinco años, el regreso de Astec en los activos mejoró más que la media entre sus pares, lo que sugiere que la compañía ha encontrado ventajas de funcionamiento relativos”.

A pesar de todo, Brock trata de mantenerse fiel a algunas verdades sencillas. “Cualquiera puede construir el equipo”, dijo. “Por lo tanto, la única cosa que diría es que nuestra estrategia comienza con nuestros valores fundamentales que nos guían sobre cómo llevamos a cabo nuestro trabajo en todo el mundo. Construimos y/o montamos equipos en 20 plantas fabriles en todo el mundo que se encuentra en Estados Unidos, Canadá, Brasil, Irlanda del Norte, Alemania, Sudáfrica y Australia. “Con independencia de la región, nuestros valores fundamentales no son opcionales “.

Estos valores incluyen la dedicación continua para satisfacer las necesidades de nuestros clientes, la honestidad y la integridad en todos los aspectos del negocio, el respeto a todas las personas, el espíritu empresarial, la innovación y la descentralización.

Estos guiarán a Brock y a su junta directiva para avanzar: “Hemos completado un nuevo plan estratégico de cinco años con el objetivo de duplicar el tamaño de nuestra empresa a través de un crecimiento orgánico del 10% y un 5% de crecimiento a través de adquisiciones anuales. Para ello necesitamos continuar nuestra herencia de innovación con nuevos productos, continuar a la búsqueda de nuevos mercados y ofrecer al cliente nuestro servicio de atención líder en la industria”.

Y van a mantenerla clara y directa. “Francamente, estábamos un poco lentos en el desarrollo de una empresa lean o sencilla”, dijo Brock, y “este concepto es una palabra antigua en muchas empresas. Sin embargo, estamos recuperando el terreno rápidamente y esto se mostrará en los resultados a medida que ganamos más negocios con los clientes“.

A medida que continúa afectando negativamente el alto valor del dólar estadounidense a las ventas de equipos en América Latina para todos los principales proveedores, Brock explica que la corporación va a mantenerse enfocada en ser innovadora. Lo ve como la mejor manera de ganar nuevos negocios a largo plazo, muy por delante de ofertas especiales de financiamiento y otras medidas a corto plazo: “Hemos solicitado muchas patentes a través de nuestras 18 filiales desde el 1 de enero de 2014. Solicitamos varias en los primeros tres meses de este año. Al final, nuestro objetivo es llevar a cabo nuevas ideas que ayuden a nuestros clientes a tener más éxito en el trabajo que hacen con nuestros equipos,  y superarnos a nosotros mismos en este proceso para que no seamos los que han sido superados por alguien más. “No es una tarea fácil cuando se tienen 220 líneas de productos diferentes en todo el grupo”.

¿Es la tecnología el diferenciador clave? “Sí, sin duda, y las ofertas que cerramos en bauma eran para nuestros productos de más alta tecnología, máquinas que ofrecen a nuestros clientes la oportunidad de tener más éxito a largo plazo frente a las ofertas de la competencia. En el caso del pedido de una gran planta de asfalto en Oriente Medio, por ejemplo, nuestra recuperación del producto marcó la diferencia en la decisión final. No todos los clientes miran a la vida de la planta a la hora de recuperar la inversión. Muchos sólo consideran el costo inicial, que es un reto en este ambiente de divisas, y que se refleja en nuestras ventas totales de exportación actuales“.

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Brock ve en la tecnología como la diferencia con nuevas ideas y nuevas formas para trabajar y dar a “nuestros clientes la oportunidad de ser más exitosos a largo tiempo”.

Vocación internacional

La venta en el extranjero significa trabajar a través de concesionarios y distribuidores locales, donde Brock también está pensando a lo grande: “Nuestra subsidiaria Telsmith solía ser nuestra única división verdaderamente centrada en  los mercados internacional hasta 2007, cuando decidimos que queríamos y necesitábamos convertirnos en una empresa más global. En ese momento Astec tenía 5 agentes firmados. Hoy en día, la compañía cuenta con una red de distribución global de más de 50 distribuidores y agentes firmados y Roadtec está en la misma onda. El resto de nuestras divisiones de agregados están haciendo lo mismo“.

América Latina es uno de los principales mercados internacionales y Brock está especialmente feliz de ver como Colombia continua haciéndolo bien. “Tenemos un gran distribuidor en ese país”, dijo Brock, en referencia a Kolberg-Pioneer Inc (KPI-JCI). “La mayoría de los contratistas en Colombia usan máquinas de doble tambor y la nueva red vial en construcción en el Caribe va a ser una gran inyección de moral para los distribuidores y para nuestra empresa”. Para la región en su conjunto, “el precio del petróleo necesita mantenerse subiendo y para Brasil, donde el grupo tiene una base de fabricación bien establecida,” vamos a estar concentrados en fabricar allí y enviar a lugares como Perú y Venezuela“.

Colombia también ha aprobado recientemente un nuevo proyecto de ley de reciclaje y Brock ve a la tecnología de reciclaje como el mayor impulsor del cambio en nuestra industria durante los próximos 5 a 10 años: “Lo creas o no, RAP sigue siendo el principal motor de cambio ya que los gobiernos están más cómodos con porcentajes más altos en obra pública. Tenemos clientes que hacen un promedio de 60-65% de RAP en su mezcla diaria. Me refiero a mezcla de alta calidad. Eso es poco común en la mayoría de los mercados a nivel mundial. Algunas plantas tienen proyectos que se ejecutan con porcentajes tan o más altos en una sola vez, sino que aplican mucho RAP, en todo momento de alta calidad, lo cual es único, y por ello necesita un área metropolitana importante para ser capaz de mantener esa gran cantidad de RAP productiva”.

A pesar de que “los Estados Unidos y Europa son los principales mercados en la actualidad”, Brock también ve gran cantidad de crecimiento en América Latina. “Los materiales alternativos como el caucho y los guijarros también crecerán. Y entonces la tecnología y los datos de los controles de la planta serán utilizados con más frecuencia por las compañías sofisticadas que quieran una mayor oferta de datos de forma instantánea, estamos trabajando en esto en estos momentos”.

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“Mientras podemos fabricar una máquina que produce 200 toneladas por hora para el mercado estadounidense, preferimos ofrecer máquinas capaces de producir 120 toneladas por hora en Brasil con la tecnología más simple”.

Diferencias regionales

¿Existe una gran diferencia entre el tipo de plantas de asfalto disponibles en las islas del Caribe y América Latina respecto a los modelos populares de los mercados de Norteamérica? Sí, dice Brock, la fábrica de Brasil producirá equipos más pequeños y portátiles. “Dónde podríamos fabricar una máquina que produce 200 toneladas por hora para el mercado estadounidense, preferimos hacer máquinas capaces de producir 120 toneladas por hora en Brasil con la tecnología más simple. Debemos recordar que nuestras máquinas tienen que ser portátiles y fácil de moverse a través de regiones montañosas, y tienen que tener controles sencillos de manejar”.

Las variaciones regionales están presentes en todo el mundo y Astec continuará viendo la forma en que los mercados locales de todo el mundo necesitan soluciones diferentes, mientras adaptan su gama de productos para ello. El ángulo europeo de plantas de asfalto, por ejemplo, significa ser sensible a la escisión entre las plantas dosificadoras y la plantas de mezcla continua.

De acuerdo con Brock, “Estados Unidos es un mercado de plantas continuas mientras que Europa, a excepción de Francia, es sobre todo un mercado de plantas de proceso por lotes. El error en el debate es la creencia de que la mezcla de lotes es mejor que la mezcla continua. Construimos dos estilos de planta. Tenemos en este momento una planta de proceso por lotes en nuestra planta lista para ir a Suramérica. Ambos estilos de  planta producen una gran mezcla”.

Brock da un ejemplo práctico: “Tenemos la mejor carretera interestatal que se puede encontrar en el planeta ente Atlanta (Georgia) y Chattanooga (Tennessee). Yo he estado en 58 países desde 2007, muchos de ellos en Europa. Tenemos una empresa en Alemania. Me encanta conducir coches de alquiler en las autopistas. Me encanta conducir mi coche en las autopistas de Estados Unidos. Las buenas carreteras se producen con ambos estilos de planta. Muéstreme un buen operador y le mostraré buena mezcla de cualquiera de las plantas. Muéstreme un operador pobre y le mostraré mala mezcla de ambas plantas”.

Por último, cuando la política del gobierno en todo el mundo afecta a lo que sucede de manera tan directa, ¿piensa Brock que la construcción de carreteras y la industria de mantenimiento son tomadas en serio? ¿Podría la industria realizar una mejor labor política para conseguir un mayor gasto de inversión?

“Las asociaciones comerciales en general hacen un gran trabajo para transmitir el mensaje a los funcionarios elegidos, pero son uno de los muchos grupos que hacen lobby o presión, lo cual hace que se doble el mensaje entre los funcionarios electos y los miembros de su personal. Al final, le corresponde a los miembros de la industria (los contratistas, vendedores de equipos, proveedores) hacer el ruido detrás de la asociación que les representan. Durante el proceso de obtener el proyecto quinquenal de ley Federal de Carreteras aprobado recientemente en los Estados Unidos, se demostró que las cartas de apoyo a la financiación marcaron la diferencia clave para lograr que el proyecto de ley fuera aprobado. Al final, la asociación es su voz, nosotros el volumen, por lo que deberán escribir mensualmente a sus funcionarios elegidos y animar a todos sus conocidos hasta lograr conseguirlo. Hay un viejo dicho en Estados Unidos de que la rueda que chirría es la que se engrasa. Todo depende de nosotros”. El buen doctor seguramente estaría de acuerdo. Y esta fue nuestra entrevista con Ben Brock, todo un líder empresarial para una compañía con vistas al futuro.

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